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・天国の門

 出前である。珍保長太郎は愛用の業務用自転車に出前箱をぶら下げて走っていた。この業務用自転車というのが、ひたすら重い。重いがじょうぶでよほどのことがないと壊れない。珍保長太郎は気に入っていた。名前をチンポ号と名付けた。人前ではなかなか言いにくい名前である。
 戦前から存在する歴史的な建造物である和田堀給水所の横を通って羽根木の住宅街に入る。貧困な代田橋のスラムな雰囲気がだんだんと少なくなり、閑静な住宅地になる。このまま、まっすぐ行って代田に入るとこんどはちょっと金持ちっぽい雰囲気に変わるのだが、途中で曲がって東松原商店街の方に向かう。小かん寿司を通り過ぎたところで右に曲がって、しばらく進むとあるのが、目的地、老人ホーム『天国の門』である。
「入るときには生きているが、出るときは死んだときだ」珍保長太郎は、ここの門をくぐるたびに警句のようなものを吐かずにいられない。特に意味はない。
「遅いじゃないの!この腐れラーメン屋ッ!」愛のある言葉で迎えられた。相手は天使のような人柄で知られている介護士のミザリー。外人が働いているわけではなく、珍保長太郎が勝手にそう名付けているだけだ。本名は神保千穂。職員は名札に名前が書いてある。
「ああ、すいません。うちの生麺がストライキを起こしていまして、説得するのに時間がかかりました」珍保長太郎は機転のきいたことを言おうとして、意味のないことをつぶやいた。
 ミザリーはあまり感心してくれなかったようだ。「ただでさえまずいのに、こんなもの伸びてしまったら、すでに人間の食いもんじゃないよッ!犬の餌以下だよッ!犬だって匂いを嗅いで、嫌な顔をしてまたいで無視するよッ!犬マタギ、とでも名付けたいところだねッ!」全力で嫌味をぶつけるミザリー。心の中は憎しみだけでできているのであろう。頭は大阪の漫才師でしか見ないようなおばさんパンチパーマ。そこになぜか派手な大きな色のリボンをつけている。今日はピンク色だ。
 ピンクちゃん、とでも呼んで欲しいのか……。珍保長太郎はちょっといらいらしてきたが、口では「むう……」と唸っただけだった。余計なことは言わず出前箱から、ラーメンドンブリをいくつか出す。老人ホームの奥の方でミザリーを呼ぶ声がした。
 チッ!いまいましそうに舌打ちをするミザリー。怖い。「また、大山田さんだわ。この死にかけ老人めッ!ほんとうに早く死んでくれないかしら。人間なんて生きていても意味はないのにッ!」
「すると人間の命など虫けらほどの価値もないというのですか?」珍保長太郎は、さりげなく聞いた。
「なに!?」ギロリと身の毛の凍るような顔で睨みつける漫才師のような頭のオバサン。「よけいなことを言ってないでラーメンは憩いの場に運んでおけッ!」ミザリーは奴隷に命令するように言った。
「ははあ」平伏する珍保長太郎。ミザリーは奥の方に去っていった。ラーメンドンブリを運びながら、珍保長太郎は厳しい目つきでミザリーの後ろ姿を見ていた。

 こういう人の命をなんとも思わないような人間が連続殺人をするのではないだろうか。

「ウンコキラーか?」珍保長太郎は小声でつぶやいた。ウンコキラーは男と思われているが、捜査を撹乱するために性的に異常な好みのある女が男のふりをしている可能性もあるのではないか……。ワニのような目つきで珍保長太郎は根拠のない推理を重ねた。

 憩いの場。
「いつもありがとうございました」こちらでは、すがすがしい声に迎えられた。若い介護士の小杉浩子である。
「どういたしまして、こちらこそ」ミザリーの毒気にげっそりしていた珍保長太郎は愛想よく答えた。「いつも出前を頼んでくれてありがとうございます。まずいラーメンしか作れなくてすみませんね。もう人生にやる気がないんですよ」
「ええ、ほんとうにまずくて……。いえ、安くて量だけは多くて満足していますよ。私はけっこうたくさん食べるので」
「ははあ」珍保長太郎は話しているだけで、すがすがしい気分になった。可憐な野の花のようだなと思った。まだ、20代か。気は優しそうだが、ちょっと神経質そうな線の細さがある。もっと無神経なずうずうしいタイプでないと、こういうブラック体質な介護業界では生き残るのは難しいのではないか? と珍保長太郎は、この若いスタッフを見るたびに思うのだが、余計なお世話というものだろう。
 珍保長太郎はこの女に『キャリー』という呼び名をつけていた。ミザリーと対ということである。

・麻原が待っているぞ

 ラーメン珍長。うんざりすることにバカこと新実大介に、珍保長太郎にすっかりなつかれてしまった。
「おかえりなさいませ、店長様」店に戻ったらバカが三つ指をついて出迎えた。珍保長太郎の顔が凍りついた。一週間くらい前から、バカが客の立場を越えて、勝手に店の手伝いをするようになっていた。
「なつかれたくないやつに限って、なつかれてしまう」珍保長太郎は、ひとり言を言った。頭の中で考えていることがそのまま口から出てしまうのである。近代化が進む前の人類はこういう調子だったらしい。
「いやあ、なつかれたくなくても勝手になついてしまいますよ、店長。ここも掃除しておきますね。汚いなあ。開店してから一度も掃除してないんじゃないの? ほこりほこり。ごみごみ」バカは厨房に入る。なにやらごそごそとホウキやフキンで掃除を始めた。その姿を見ているとゴキブリにしか見えない。ちゃんと風呂に入っているし、別に不潔な若者ではないのだが、その全存在と動きがゴキブリっぽいのである。それとちょっと皮膚がヌルヌルしている。
「住居不法侵入であるッ!」珍保長太郎はバカがあまりつけあがらないうちに、追い出そうと思い、明白な事実を断言した。そうすれば、このゴキブリは出ているのではないか。
「まあ、いいではないですか。給料などはいらないから弟子入りさせてください。ラーメンなんかも店長作るの下手じゃないですか」
「なに!?」珍保長太郎は血相を変えた。
「そもそも、もうあまりラーメン屋やる気がないでしょう、店長? その態度が味に明白に現れていますよ」バカは非難の目つきで珍保長太郎を見つめた。
「うっ」珍保長太郎は真実をつかれて絶句した。
「ラーメンだって、今後は私が作るのを手伝いますよ。こう見えても東京の有名ラーメン店はほとんど食べ歩きましたからね。自分で言うものなんですが、作るのもうまいですよ。少なくとも店長の10倍はうまいです」自信満々に言うバカ。
「いちいち言うことが腹が立つ。どうしたら出て行くのか。このゴキブリ」睨みつける珍保長太郎。こういうごりおしでくる人間が苦手なようだ。
 バカは厨房の床に転がっている腐った野菜を集めて段ボールに入れた。捨てようとすると珍保長太郎がどなった。
「それはゴミではないッ!」
 店長の意外な叱咤に目を白黒とさせるバカ。「……だって、どれもこれも半分くらい腐ってるじゃないですか。このタマネギなんてウジが湧いてますよ!店長は老眼だから見えてないのかも知れませんがひどいもんですよ」
「腐っていても、洗ってきれいな部分だけつかえば、まったく問題はない!そもそも、肉などと違って野菜には腐るという概念はないのである!古くなって溶けたり、かびたりするだけである。ウジが湧くくらい熟成してはじめて野菜は、おいしくなるのである!」自信満々に気の狂った自説を展開する珍保長太郎。
「おいしくなるったって、そもそも、店長のラーメン、ひどくまずいじゃないですか。きっとその理論は間違ってると思うなあ。いや、でも、そんなことはどうでもいいんです。俺は店長の人間性にほれたんですから。行動とかは問題ではありません。今から地下鉄丸ノ内線にサリンをまきに行くぞ、と言われたらよろこんでまいて、死刑になります」うっとりした目で言うバカ。腐った目玉が脂でぬるぬるしている。
「麻原あつかいか……」珍保長太郎は機嫌が悪くなって、だまってしまった。だまってしまったことで、このバカの弟子入りが既成事実になってしまったのであるが、珍保長太郎はそこまで頭が回らなかった。そもそも、頭が良かったら、こんなまずいラーメン屋をやっているわけがない。
 ふてくされてスポーツ新聞を読む珍保長太郎のわきで、バカはラーメン珍長をピカピカに磨き上げていた。
 しかしながら、弟子ができて助かったことがひとつある。出前がやりやすくなったのである。
「店長、行ってらっしゃいませ」入り口でぎょうぎょうしく三つ指をついて珍保長太郎を見送るバカ。商店街の近所の人たちがなにごとかと見に来たので珍保長太郎はハラワタが煮え繰り返った。おそらくバカは自分の献身的な行為に酔っているのであろう。不愉快きわまりない。
「であっ!」ドスッ!と珍保長太郎はバカの顔面を足蹴にした。
「ギャッ!」バカは噴水のように鼻血を噴出しながら、ゴロンゴロンと転がって店の中に入った。ピシャッ!とドアを閉める。
「うう〜うう〜」ガラスの向こうでバカのうめき声が聞こえた。いい気味である。
 珍保長太郎はむっつりした顔で出前箱をぶら下げた業務用自転車にまたがった。おもしろそうに見ていた商店街の近所のおやじをひき殺そうと、猛ダッシュで走り出したが、寸前のところで逃げられてしまった。


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